항암화학요법
유방암을 비롯한 대부분의 암 환자들은 암에 대한 수술을 시행 받은 후 항암제라는 또 다른 치료를 접하게 됩니다. 이는 일차적인 수술 요법에 이은 보조적인 요법으로 수술로 제거되지 않은 잔존 암세포를 제거하기 위한 방법의 일환입니다.

수술이나 방사선요법과는 달리 항암제요법은 전신으로 투여되어 효과를 나타내는 전신요법입니다. 암은 아주 작을 때에도 전신으로 퍼져나갈 가능성이 있으므로 그 치료에서 전신요법인 항암화학요법의 가치는 무엇보다 중요합니다. 항암제는 암세포와 같이 분열하는 세포에 작용하여 세포분열의 여러 단계에서 그들을 묶어버림으로써 결과적으로 세포의 번식을 정지시키거나 세포를 죽이게 됩니다.

그러나 항암제는 불행히도 암세포에만 작용하는 것이 아니라 정상적으로도 분열이 빠른 세포들, 즉 털샘 세포·생식세포·골수의 피를 만드는 세포에도 작용하여 부작용을 일으킵니다. 그 결과로 머리가 빠지고 생리가 소실되기도 하며, 각종 혈구(血球)가 감소하여 빈혈·감염증·출혈 등이 나타날 수 있습니다.

바로 이 때문에 항암제를 쓰는 양에는 한계가 있고 일정기간의 휴식기를 주어 이들이 회복된 후 다시 사용하게 됩니다. 항암제를 휴식기를 두고 투여하는 또 다른 이유는 모든 암세포가 동시에 세포 분열을 하는 것이 아니므로 여러 번 시간차이를 주고 공격을 하여야 효과적이기 때문입니다.

과거에는 이들 암세포를 최소한으로 줄이기 위해서 유방암에 대한 항암요법을 2년 이상씩 시행하였으나, 이처럼 장기간 시행한 결과 치료효과가 나아지기보다는 오히려 자신의 면역체계까지 손상을 받은 결과로 부작용만 늘어났습니다. 최근에는 보통 6개월의 항암치료로도 1년이나 2년 동안 시행한 경우와 맞먹는 효과가 있음이 밝혀졌습니다.

항암제 사용은 유방암 치료과정에서 세 번 고려될 수 있습니다. 그 첫번째는 유방암의 진단과 함께 국소적으로 너무 진행된 병변에 대해서 1차 치료로 쓰이는 경우이고, 두번째는 수술이나 방사선치료 후 전신 전이의 가능성을 고려하여 보조적으로 사용되는 경우이며, 마지막으로는 전신적인 전이가 나타났을 때 주된 치료로 이용됩니다.

유방암도 결국은 전신으로 전이했을 때 생명을 위협하는 질환이므로 전신치료나 국소치료 보조제로서의 항암화학요법은 매우 중요합니다. 항암제로 인한 부작용은 대부분 회복이 되지만, 치료기간 중에는 여러 가지 검사를 하거나 부작용에 대해서 관심을 갖고 면밀히 관찰해야 합니다.
방사선치료
유방암은 방사선치료의 역할이 가장 큰 암 중 하나입니다. 초기부터 진행기 모든 경우에 방사선 치료가 중요한 역할을 담담하고 있으며 유방보존술에서의 방사선치료와 유방전절제술 후의 방사선 치료로 나눌 수 있습니다.

방사선 치료는 대개 수술 후 2주 정도가 지나서 상처가 완전히 아물었다고 판단됐을 때 방사선을 실시할 수 있습니다. 방사선치료는 수술과 마찬가지로 국소요법으로 수술부위와 그 주변에만 쬐는 것이지 전신에 하는 것이 아닙니다.

방사선 치료는 한꺼번에 많은 양을 조사할 수가 없기 때문에 수 주간 나누어서 시행하는 고달픈 과정이기도 합니다. 대개는 일주일에 5일씩 6주반 동안 시행합니다. 방사선 치료 중에는 무엇보다도 방사선을 쬐는 부위의 피부관리가 매우 중요합니다. 비누는 자극성이 없는 유아용 비누를 사용하는 것이 좋습니다. 사선 치료의 부작용으로 가장 흔한 것은 피부가 타는 것인데, 이는 시간이 지나면 회복됩니다. 방사선 치료를 받으면 거듭 갈수록 몸이 쉽게 피로해지며, 치료가 끝난 뒤에도 피로감은 수개월간 지속될 수도 있습니다.

유방조직이 보존된 경우에 방사선을 쬐면 유방이 부풀고 예민해질 수가 있으며, 특히 생리 전에 이 현상이 심하게 나타날 수 있습니다. 방사선치료 후 피부가 가죽처럼 두꺼워지고 가끔 짓무르며 딱지가 생기기도 하는데 6개월 정도 지나면 피부가 재생되어 회복됩니다.

방사선치료 후 뒤늦게 찾아오는 합병증으로는 수술 받은 쪽의 팔이 붓는 '임파부종(lymphedema)'이 있을 수 있고 갈비뼈에 염증이 나타날 수도 있습니다. 대개 치료를 마친 뒤 3~6개월 후에 나타나므로 암 재발의 증후로 생각되기도 하는데, 재발은 아니므로 크게 염려하지 않아도 됩니다.

방사선치료 후 대부분의 부작용은 대체로 회복되지만 완전히 정상적인 수준으로 복귀되지는 않습니다. 또한 인체에 쪼일 수 있는 방사선의 양에는 한계가 있으므로 방사선치료 후 만약에라도 그곳에 암이 재발하면 다시는 방사선치료를 할 수 없게 됩니다.
호르몬요법
유방암세포에 여성호르몬인 에스트로겐과 프로게스테론의 수용체가 존재한다는 사실이 밝혀짐에 따라 이제는 호르몬요법에 반응할 가능성이 있는 경우를 선별해서 치료할 수 있게 되었습니다.

유방암의 호르몬 요법에는 난소를 절제하는 방법도 있지만, 최근에는 약으로도 난소기능을 억제할 수 있게 되었고, 또 타목시펜(tamoxifen)이라는 항에스트로겐 제제가 개발되어 부작용에 대한 큰 걱정없이 이용되고 있습니다. 타목시펜은 항에스트로겐 제제이지만 이 약을 사용한다고 해서 여성이 남성화되지는 않습니다.

타목시펜은 유방암세포의 에스트로겐 수용체에 에스트로겐 대신 끼어 들어 암세포의 핵산과 단백질 합성을 방해함으로써 그들의 성장을 정지시킵니다. 타목시펜은 알약으로 시판되고 있는데 대개 아침과 저녁으로 한 알 씩 두 번 복용하게 됩니다. 아직까지는 그 약을 얼마나 오랫동안 복용해야 되는가에 대한 것은 정해지지 않았으며 다만 3~5년 동안 장기 복용하도록 권장되고 있습니다.

타목시펜의 부작용은 복용 후 처음 한 두 달간은 얼굴이 달아오르고 메스껍거나 질출혈이 나타날 수 있습니다. 그밖에 우울증과 두통을 경험할 수도 있으며, 폐경기전 여성에게서는 생리가 끊기기도 합니다. 그러나 생리가 끊겼더라도 난소는 자극을 받아 배란이 촉진되어 임신이 될 수도 있으므로 피임에 대해 방심할 수 없습니다.

항에스트로겐인 타목시펜을 폐경 전이나 폐경 직후에 사용하면 소위 '폐경증후'를 악화시킬 수도 있지 않을까라는 의문이 있을 수 있습니다. 하지만 타목시펜은 유방에만 항에스트로겐으로 작용할 뿐, 뼈·자궁·간에 대해서는 에스트로겐의 효과를 발휘하여 오히려 '골다공증'에는 유익한 쪽으로 작용하고 있습니다.

타목시펜은 유방암 환자(겨드랑이 림프절에 전이가 있건 없건 간에)에서 확실한 치료 효과가 있습니다. 물론 대부분 겨드랑이 림프절 양성 환자에서 치료 효과가 크기는 하지만 림프절 음성환자에서도 치료 효과를 볼 수 있습니다. 아울러 타목시펜은 유방암 환자에서 반대편 유방암의 발생 빈도를 39% 정도 감소시킬 수 있는 것으로 나타났습니다.